科學家發現唯一一種能一直懷孕的動物

科學家發現唯一一種能一直懷孕的動物
雌性黑尾袋鼠常常在產崽之前兩天再次受孕。
圖源:JURGEN AND CHRISTINE SOHNS, MINDEN PICTURES
 
撰文:DOUGLAS MAIN
 
  大多數成年哺乳動物能多次受孕,但對許多動物而言,每次產后都會出于健康原因而暫停一段時間,母親們在此期間哺育幼兒。當然,對于某些哺乳動物而言,終其一生只生下一個或一對后代也很正常。
 
  但是,澳大利亞東部地區發現的黑尾袋鼠(Wallabia bicolor)卻令人匪夷所思。新研究表明,多數成年雌性能一直懷孕。根據3月2日發表在《美國國家科學院院刊PNAS》上的一篇論文,這種動物一般在產崽之前一到兩天會再次受孕。
 
  與所有有袋類動物一樣,黑尾袋鼠會產下幼小而未成熟的幼崽,然后在它們身上特殊的袋子里哺乳幼崽。該研究論文的合著者、墨爾本大學的研究員Brandon Menzies介紹說,一些有袋類動物,如袋鼠,能在產崽后一天交配并受孕,而不是在此之前。
 
  黑尾袋鼠,是除了歐洲棕色野兔之外唯一一種在懷孕期間再次受孕的動物。不過,歐洲棕色野兔有明顯的繁殖期,不會像黑尾袋鼠那樣在其成年期間的全部或大部分時間里連續懷孕。
 
  墨爾本大學的David Gardner(未參與本研究)評價說,這項研究很重要,因為“理解任何一個物種繁育的生物學和內分泌學特性,對人類繁育同樣有珍貴的借鑒意義。”
 
它們是怎么做到的?
 
  一般而言,雌性哺乳動物懷孕期間是不可能受孕的。Menzies說:“不想在妊娠期間懷孕的原因可太多了。”身體結構就是其中之一。大多數動物只有一個子宮;如果一個子宮中已經存在一個發育中的胚胎,就沒有空間容納更多。然而,有袋類動物有兩個子宮,每一個都有相應的卵巢和宮頸。
 
  第二個原因是內分泌系統。滋養胚胎發育的激素,與促使交配后受精卵發育的激素有所不同。(因此,許多人用的緊急避孕藥都含有孕酮。這種激素能促進妊娠,卻也能阻止排卵。)Menzies稱,他們目前只知道這些黑尾袋鼠確實會受孕,但不知道確切的受孕過程是如何發生的。
 
  每年一二月份,雌性黑尾袋鼠交配之后,整個周期開始。由于前一年受孕,雌性黑尾袋鼠會在交配一兩天后產下幼崽,之后幼崽會爬進育兒袋里繼續發育。新受孕的胚胎,即只包含大約80-100個細胞的囊胚,仍然在子宮里休眠,處在一個叫作“胚胎滯育”的階段。
 
  Menzies介紹,與此同時,第一個幼崽繼續哺乳發育。9月份前后,這只小袋鼠就能離開育兒袋。此時恰好是南半球春季到來綠草繁盛的時節。
 
  小袋鼠吃奶越來越少,12月份左右即可斷奶。滯育的胚胎受到觸發開始生長,一個月后便出生。這時候,母體已經排卵并再次交配。
 
學無止境
 
  研究人員對10只圈養的黑尾袋鼠進行超聲波掃描后才得出了研究結論。他們在一年中多次對雌性黑尾袋鼠拍片,確定了它們的交配時間。他們觀察到10只中有9只在交配后都有滯育胚胎,而當時第一個幼崽還在母體的育兒袋里吃奶。
 
  研究試管受精的Gardner認為,對胚胎滯育的深入理解極為重要。
 
  他說:“如果我們能解密這一復雜的過程,我們可能就不必冷凍胚胎,而是在實驗室里保持其停滯狀態。我們從有袋類動物身上需要了解的還太多太多。”
 
(譯者:mikegao)
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